Pandora Papers EXCLUSIVO CONSORCIO INTERNACIONAL DE PERIODISTAS DE INVESTIGACIÓN

Durán Barba, el consultor estrella del PRO, creó dos offshore para adquirir una mina de cobre y para canalizar inversiones en Suiza con plata del marketing político

Durán Barba, en su caserón ubicado en las afueras de Quito.

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Jaime Durán Barba, el consultor político, hacedor de presidentes y gurú del PRO, fue accionista de dos sociedades offshore en las Islas Vírgenes Británicas junto a su mano derecha, Santiago Nieto Montoya, que se constituyeron para adquirir una mina en los Estados Unidos y para realizar “inversiones en Suiza”. 

La información inédita sobre el ecuatoriano que asesoró al expresidente Mauricio Macri y a candidatos de su espacio político surge de los documentos de Pandora Papers, obtenidos por el Consorcio Internacional de Periodistas de Investigación (ICIJ, por sus siglas en inglés) y a los que accedió elDiarioAR junto con La Nación e Infobae y El Universo, de Ecuador.

Ambas sociedades fueron registradas por el estudio Alemán, Cordero, Galindo & Lee (Alcogal). La primera de estas compañías, Woodlen Limited, se inscribió en el archipiélago del Caribe con el objetivo de dedicarse “a la inversión en Suiza”. Como “origen de los fondos”, los formularios de Alcogal indicaron: “Marketing y research”. 

La segunda firma, Harmony Mining, de acuerdo a los Pandora Papers y a documentos públicos de la Security Exchange Commision (SEC) de los Estados Unidos, firmó un contrato en 2011 para adquirir la producción de una mina de cobre (valuada en unos U$15 millones) a pocos kilómetros de Las Vegas. El acuerdo, sin embargo, se anuló meses después y el negocio se frustró. 

Durán Barba no respondió las reiteradas consultas de los equipos argentino* y ecutoriano* de Pandora Papers, que ofrecieron comunicarse por escrito, de forma virtual o presencial para conocer su versión de los hechos. En su entorno se limitaron a señalar que “ni Durán Barba ni Nieto son proveedores del Estado o lobbistas”. 

El secreto del PRO

La estrella de la consultoría política figura como trabajador autónomo en Argentina. A pesar de sus reconocidos servicios a Macri y el PRO entre 2004 y 2019, el ecuatoriano nunca tuvo empresas ni empleados en el país. Pero sí construyó un equipo de colaboradores que obtuvieron contrataciones para realizar encuestas y trabajos de marketing. 

Cuánto ganó Durán Barba por su activa participación en las campañas de Macri y el PRO y cómo le pagaron por sus servicios es uno de los secretos mejor guardados del macrismo. 

Durán Barba siempre evitó referirse a sus ingresos como consultor estrella de este espacio político. Durante años señaló que trabajaba “ad honorem” hasta 2017, cuando oficializó un contrato de $80.000 por mes (unos U$4.500 mensuales, promedio, al valor del dólar oficial de ese año). 

El secretismo alimentado tanto por el PRO como por el propio Durán Barba sobre sus honorarios fomentaron rumores sobre supuestos montos acaudalados que se habrían pagado al consultor sin que el espacio político dejara rastro en documentos, balances e informes financieros que los partidos deben presentar ante la Justicia. 

Según reconstruyó el equipo argentino de Pandora Papers, en base a registros documentales y cinco fuentes que solicitaron estricta reserva, Durán Barba y Nieto habrían constituido una de las firmas de Islas Vírgenes Británicas para supuestamente canalizar parte de sus negocios en distintos países. El argumento de ambos ante un grupo muy reducido de interlocutores fue que se sentían “blanco de persecución política” de los gobiernos que rivalizaron con sus clientes y que, por lo tanto, debían recurrir a este tipo de sociedades vacías. 

Harmony Mining

Durán Barba y Nieto también intentaron incursionar en el negocio de la minería. Según los Pandora Papers, la firma Harmony Mining fue registrada por Alcogal en noviembre de 2009 en Islas Vírgenes Británicas, con 50.000 acciones repartidas en partes iguales entre tres personas: el consultor estrella, su socio y Robert Erazo Andrade, a quien Durán Barba crió como un hijo en Ecuador.  

Los directores de la compañía son empleados del bufete panameño Alcogal: John Foster y Fernando Gil, quienes, a su vez, emitieron un poder a favor de los ecuatorianos para manejar la compañía. En septiembre de 2010, ambos directores renunciaron y ese rol fue asumido por sus accionistas: Durán Barba (presidente), Nieto (vicepresidente) y Erazo Andrade (secretario). 

De acuerdo a un documento público de la SEC -la comisión de valores de los Estados Unidos-, de marzo de 2011 -que menciona a Durán Barba-, Harmony Mining suscribió un acuerdo de compra con Sierra Resource Group Inc. (una corporación de Nevada) para adquirir la producción de una mina de cloruro de cobre, ubicada a unos 190 kilómetros al sureste de Las Vegas. 

La mina contaba con una planta con una capacidad máxima para producir hasta 5.040.000 libras de cátodo de cobre por año. “El precio de compra será de tres dólares por libra”, señaló el documento de la SEC. Es decir, que Harmony Mining estuvo dispuesta a pagar unos U$15.120.000 por toda la producción. Además se pautaba que la firma de Durán Barba compraría 10.000.000 de acciones de Sierra Resource Group Inc. a cambio de una garantía por parte de Harmony Mining con línea de crédito de U$6.000.000.

Sin embargo, de acuerdo a otro documento de la SEC, el negocio se cayó meses después, el 12 de octubre de 2011. El contrato de compraventa de la producción de cobre fue rescindido por mutuo acuerdo. “Todos los términos del acuerdo son nulos y ya no válidos. Ambas partes acordaron liberarse sin ningún recurso contra el otro”, indicó el escrito.

Woodlen Limited

De acuerdo a los Pandora Papers, Woodlen Limited fue registrada por Alcogal el 16 de mayo de 2000 en las Islas Vírgenes Británicas, bajo el número de compañía 387778. Durante años, se trató de una sociedad con “acciones al portador con derechos adquiridos” -una práctica que garantiza el anonimato de los accionistas-, pero luego -debido a un cambio en la legislación de ese paraíso fiscal-, la sociedad debió registrar acciones nominativas, es decir, debió identificar a sus accionistas ante las autoridades. 

Alcogal, con sede en Panamá, es un proveedor offshore de referencia para políticos y gente adinerada en América Latina y más allá. "Alcogal se adhiere a todos los requisitos legales en la prestación de servicios corporativos y de formación de empresas, en pleno cumplimiento de todos los requisitos aplicables en todas las jurisdicciones en las que operamos", dijo la firma ante la consulta de ICIJ.

En un documento fechado el 10 de enero de 2017, Durán Barba aparece registrado con  25.000 acciones de US$1 cada una. Nieto aparece con otras 25.000 más. Ambos figuraron en los papeles como beneficiarios finales de la firma, es decir, como sus dueños.

Ese año, un memorando interno de Alcogal actualizó un formulario oficial que señaló que Woodlen Limited se dedicaría “a la inversión en Suiza” y que el origen de los fondos era la actividad de “marketing y research” llevada a cabo por sus accionistas y beneficiarios finales: Nieto y Durán Barba. En el formulario, no se consideró a ninguno de los dos como “Personas Políticamente Expuestas (PEP)” y que “se desconocía” si manejaban altos montos en efectivo. 

En los documentos también se asentó que la compañía llevaría sus registros en el edificio Torres de Guápulo, en Quito. Como agente intermediario figuró EFG Capital International Corp., un fondo de EFG International, grupo bancario privado con sede en Zúrich, Suiza. 

La fecha de apertura de Woodlen Limited es significativa para Ecuador. En enero de 2000 había caído el expresidente Jamil Mahuad en medio de una profunda crisis financiera y bancaria. Durán Barba fue secretario general de la Administración Pública de Mahuad.  

Según publicó Andrés Fidanza en el libro “Durán Barba: el mago de la felicidad”, la madre de Durán Barba “arrastraba un linaje aristocrático que era motivo de orgullo familiar” mientras que su padre “era profesor e investigador forense”. “Juntos acumularon una fortuna. Tuvieron una refinería en Estados Unidos y fueron dueños de una mina de oro y esmeraldas en la ciudad de San Mateo de las Esmeraldas”, señala el libro. 

A principios de la década de 1970, Durán Barba se graduó en Ecuador de la carrera de abogacía, explica Fidanza, y viajó a Argentina a continuar sus estudios en Filosofía y Sociología. Hacia el final de los 70, regresó a Quito y comenzó a trabajar con encuestas. Fundó Informe Confidencial como una ONG sin fines de lucro. En 2004, conoció a Macri y adoptó Argentina como su segundo hogar. 

En 2014, el consultor compró un departamento en el tercer piso de un edificio de la calle Alvear, en Recoleta. Según reveló Federico Mayol en Infobae, la propiedad estuvo a nombre de Trabulsi Management Inc., otra sociedad creada en 1999 en las Islas Vírgenes Británicas, que también tuvo como directores a Durán Barba y Nieto, y se inscribió en la AFIP en noviembre de 2015.

En Argentina, el “gurú” de Macri no figura en los registros comerciales públicos de ninguna empresa. Inversora  Boroca SA, sin embargo, es presidida por el ecuatoriano Gandhi Jose Espinosa Tinajero, director de Informe Confidencial en Quito y colaborador de Durán Barba en Buenos Aires. “En la Argentina no existió ninguna contratación a Durán Barba desde Inversora Boroca SA”, aseguró Espinosa Tinajero consultado por el equipo argentino de ICIJ, que agregó que no corresponde hablar de otro tipo de acuerdos entre privados. 

La empresa fue una de las adjudicatarias en los “convenios marco” del gobierno porteño para la realización de encuestas por una cotización potencial de $112 millones.   

Otros consultores argentinos, como Guillermo Garat y Rodrigo Lugones, también estuvieron conectados con Durán Barba. Garat y Lugones figuraron en los registros como directivos de las firmas Tag Continental SRL, Call and Contact Center SRL y finalmente Green Consult SRL (antes Opinión Confidencial SRL), también adjudicataria de encuestas en la Ciudad. 

El vínculo de estos consultores con Durán Barba en Argentina se basaría en un servicio que el ecuatoriano realizaría por sus contactos políticos: acercarles clientes del PRO, a cambio de lo cual habría percibido una comisión conocida en la jerga como finder’s fee, según explicó al equipo argentino de ICIJ una fuente con conocimiento directo de los casos. 

Durán Barba también asesora en otros países y es profesor de la Graduate School of Political Management, en The George Washington University. Trabajó para la brasileña Marina Silva, candidata a presidenta en 2010 y 2014; Miguel Ángel Mancera, el ex jefe de gobierno de la Ciudad de México; y para su predecesor, Marcelo Ebrard. Su último éxito electoral fue el actual presidente de Ecuador, Guillermo Lasso, que le agradeció especialmente en su discurso triunfal.

Consultoría y fisco

En la Argentina, según registros oficiales, Durán Barba estuvo inscripto ante la AFIP como monotributista hasta mediados de 2017. Actualmente, figura como trabajador autónomo en el rubro dedicado a estudios de mercado y realización de encuestas de opinión pública. “Jaime es su propio empleador, nunca quiso tener empresas”, dijo al equipo argentino alguien que lo conoce desde hace más de una década. 

En Ecuador, donde reside actualmente, Durán Barba está inscripto en el rubro de “investigación y desarrollo en sociología” y su pago de impuesto a la renta ha sido muy bajo en los últimos diez años. El mayor monto en impuesto fue en 2019, con US$5.801 mientras que en 2011 y 2012, el monto fue por debajo de los dos mil dólares. En 2014 y 2015, no pagó impuestos en Ecuador. 

Los pagos de su socio Santiago Nieto son más regulares, aunque nunca han superado los US$4.000 anuales, con excepción de 2019, cuando alcanzaron la suma de US$78.000.

Según pudo cotejar ICIJ en la Cancillería, no existe un tratado que evite la doble tributación entre la Argentina y Ecuador (a excepción de la actividad de transporte aéreo). Consultado acerca del régimen de obligaciones de residentes del exterior, el especialista tributario César Litvin explicó: “Si una persona con domicilio en Ecuador hace trabajos específicos en Argentina, se trata de un residente tributario del exterior y debe pagar Ganancias en el país. A este contribuyente se lo conoce como beneficiario del exterior”. En los registros, Durán Barba figura en alta en Ganancias desde mayo de 2017. 

*El equipo argentino de Pandora Papers está integrado por Hugo Alconada Mon, Maia Jastreblansky y Ricardo Brom (La Nación); Mariel Fitz Patrick, Sandra Crucianelli e Iván Ruiz (Infobae); y Emilia Delfino (elDiarioAR). El equipo ecuatoriano está integrado por Mónica Almeida y Paul Mena (El Universo, de Ecuador). 

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